Collectieve uitvoering van Martin Luther Kings brief uit de Birmingham Jail

Prayers of the People

Kenyon Victor Adams “little Ray”, Bill T. Jones

‘Onrecht, waar dan ook, is een bedreiging voor de rechtvaardigheid overal.’ In 1963 schreef Martin Luther King een open brief vanuit de gevangenis in Birmingham, Alabama, waar hij zat omdat hij zijn vreedzame demonstraties voortzette ondanks het verbod door de autoriteiten. Hij reageerde op een brief van acht religieuze leiders die hem aanspoorden te stoppen met ‘het verstoren van de vrede’. Nu, ruim vijftig jaar na de moord op King, komt zijn nog altijd relevante oproep tot gelijke rechten in Prayers of the People weer tot leven. In een rituele performance, in de vorm van een kerkdienst, wordt het publiek uitgenodigd deel te nemen.

Na afloop van de voorstelling Prayers of the People is Bill T. Jones de moderator van een gesprek onder de naam King Today. In hoeverre zijn de strijd die King voerde en de thema’s die hij aan de orde stelde actueel in Nederland?

biografieën

Choreograaf, danser, regisseur en schrijver Bill T. Jones (1952, Verenigde Staten) studeerde klassiek ballet en moderne dans in de jaren 70 aan de State University of New York.

Na een periode in Amsterdam te hebben gewoond, sloot Jones zich samen met zijn toenmalige levenspartner Arnie Zane aan bij het experimentele choreografencollectief American Dance Asylum. In 1982 richtten zij samen de Bill T. Jones/Arnie Zane Dance Company op. Jones creëerde meer dan honderd werken voor zijn gezelschap. Daarnaast maakte hij grote opdrachtwerken voor gezelschappen als het Boston Ballet, het Ballet de l’Opéra de Lyon en het Staatsballett Berlin. Sinds 2011 is hij artistiek directeur van New York Live Arts in Manhattan.

Naast dans is Jones ook steeds meer geïnteresseerd in andere disciplines, zoals literatuur en muziektheater. Bovendien ervaart hij in dans een verandering met leeftijd: ‘Daarmee verandert ook je ambitie als kunstenaar. Ik denk dat oudere kunstenaars een groter bereik hebben. Ze doen meer met minder. In die zin worden ze strategisch sterker.’

Al in 1981 toonde het Holland Festival Valley Cottage, een van de duetten die Jones met Arnie Zane in The Kitchen in New York had ontwikkeld. In Nederland werd zijn werk tussen 1991 en 2007 regelmatig getoond door Gastprogrammering Het Muziektheater, zoals D-Man in the Waters (1991) en de controversiële, spraakmakende productie Still Here (1996). In 2011 presenteerde het Holland Festival zijn bekroonde musical Fela! en het Opera Forward Festival presenteerde in 2019 de door Jones geregisseerde en gechoreografeerde opera We Shall Not Be Moved. In 2020 is hij associate artist van het Holland Festival waar onder meer zijn grootschalige, ambitieuze voorstelling Deep Blue Sea is te zien.

Voor zijn veelzijdige werk ontving hij vele grote onderscheidingen, van een MacArthur ‘Genius’ Award in 1994 tot Kennedy Center Honors in 2010. Hij ontving de Doris Duke Performing Artist Award 2014 en won een Tony voor Beste Choreografie voor zijn bijdrage aan Spring Awakening (2007) en Fela! (2010). In 2010 benoemde de Franse regering hem tot Officier de l’Ordre des Arts et des Lettres; hij ontving eredoctoraten van onder meer het Art Institute of Chicago, Columbia College, Juilliard School en Yale University. In 2013 kreeg hij de National Medal of Arts uit handen van president Obama en hij ontving de Visibility Award van de Human Rights Campaign 2016.

De in Brooklyn woonachtige Kenyon Victor Adams is multidisciplinair kunstenaar, curator en oprichter en creatief directeur van Advent Projects, een interdisciplinair kunstcentrum. In zijn werk verkent Adams onder andere de manier waarop kennis opgebouwd en verzameld wordt en richt zich daarbij op onderwerpen als ras en het Amerikaanse nationale geheugen. Door middel van zijn artistieke projecten streeft hij ernaar de dominant Westerse manier van kennisopbouw te doorbreken en het intellectuele landschap te verrijken met kaders uit andere culturen.

Adams studeerde Religion & the Arts aan de Yale Divinity School en Theology of Contemporary Performance aan het Yale Institute of Sacred Music, waar hij in 2015-2016 artist in residence was. Ook ontving hij de Director’s Prize voor zijn presentatie van blues als Amerikaanse klaagzang van dit instituut en werd gekozen als White House Presidential Scholar in the Arts. Adams was onder meer verbonden aan de Yale School of Drama, het Live Ideas Festival, het Langston Hughes Project, de National Arts Policy Roundtable, Louis Armstrong House Museum & Archives en ontving een National Endowment for the Humanities Fellowship van het Hannah Arendt Center aan het Bard College, New York.

Geboren in Orlando, Florida, groeide Adams op als gospelzanger in de kerk en speelde muziek met Dr. Kevin Hanlon and the Doubting Scholars op de Southern Methodist University. Adams, aka little Ray, trad op als zanger, songwriter en blues harmonica muzikant en richtte in 2011 de groep Kenyon Adams & American Restless op. Ook was hij samen met regisseur Sarah Peterson en jazzmuziekwetenschapper Willie Ruff betrokken bij de enscenering van Langston’s Hughes’ Black Nativity in het Long Wharf Theater in Connecticut. Hij maakte zijn filmdebuut als Jason in Lucky Life van regisseur Lee Isaac Chung die in 2010 in premiere ging op het Tribeca Film Festival. Vijftig jaar na de moord op Martin Luther King gaat in 2018 zijn Prayers of the People in première, geregisseerd door Bill T. Jones.

Meer

CREDITS

concept
Kenyon Victor Adams "little Ray"
regie
Bill T. Jones
zang
Kenyon Victor Adams, Julia Easterlin, Walker J. Jackson, Tobias Segura Peralta, Norman Vladimir
tekstfragmenten uit
Letter from Birmingham Jail, Martin Luther King, April 16, 1963
productie
New York Live Arts