Computergame live gespeeld als innovatieve theaterbeleving

Dear Esther

Jessica Curry, The Chinese Room

Dear Esther is bejubeld als een van de meest vernieuwende computergames van de laatste tien jaar. De game is poëtisch, symbolisch en ingetogen en raakt aan thema’s als liefde, verlies en verlossing. Een wandeling door het prachtige, verlaten landschap van een onbewoond eiland in de Schotse Hebriden blijkt op mysterieuze wijze verbonden met een traumatisch autoongeluk en een existentiële crisis. Naar het podium gebracht – zowel het spel als de muziek worden live gespeeld – krijgt de videogame nieuwe, onvermoede muziektheatrale kanten. De filmische muziek van Jessica Curry heeft een groot aandeel in de dromerige, desolate sfeer en doet de prachtige natuurlandschappen glinsteren. Dear Esther is met Oikospiel II: Heat Cantata onderdeel van een tweeluik over live games als muziektheater.

achtergrondinformatie

Lieve Esther. De ochtend nadat ik was aangespoeld - zout in mijn oren, zand in mijn mond en de golven bij mijn enkels - had ik het gevoel dat dit alles tot niks anders had kunnen leiden dan tot deze 

laatste schipbreuk. Ik herinnerde me niets anders dan water, stenen in mijn buik en mijn schoenen die me naar beneden trokken, naar waar alleen de meest lusteloze wezens zwemmen. 

Met deze woorden begint de computergame Dear Esther van The Chinese Room. In 2012, toen de game verscheen, veroorzaakte deze een kleine revolutie. Het spel wordt door velen gezien als de moeder van alle walking simulators. Hoewel deze term eerst neerbuigend bedoeld was, hebben de makers en liefhebbers van het genre hem omarmd. Walking sims zijn games waarin het tempo is teruggeschroefd en de interactiemogelijkheden minimaal zijn. Sfeer, muziek en symboliek vervangen actie en snelheid. In plaats van het neerschieten van zoveel mogelijk zombies of soldaten gaat het de makers ervan om de narratieve ervaring, om het vertellen van een goed verhaal.

Dear Esther doet dat met verve. Het prachtig geprogrammeerde landschap en de meeslepende, speciaal voor de game gecomponeerde muziek van Jessica Curry vormen het decor voor een metafysische thriller. Het verhaal begint op het strand van een verlaten eiland in de Hebriden. De speler verkent het eiland en krijgt via een voice-over stukje bij beetje mee wat er aan de hand is. Herinneringen aan een auto-ongeluk, het boek van een kluizenaar en de mysterieuze ontdekkingen op het eiland, dat bij nader inzien toch minder onbewoond lijkt, komen samen in een droomachtig relaas over een man die op een keerpunt in zijn leven staat. Sterfelijkheid, hoop, liefde en verlossing zijn belangrijke thema’s. 

De game werd enthousiast ontvangen en won verschillende prijzen en bereikte honderdduizenden spelers. Ook werd deze genomineerd voor vijf BAFTA-awards. Na een aanvankelijk beperkte release op enkel PC, verscheen de game uiteindelijk op alle belangrijke computerplatforms. In oktober 2016 werd de muziek die Curry voor de game componeerde eenmalig live gespeeld in de Barbican in Londen. Tijdens dit concert was op een groot scherm achter het orkest te zien hoe een gamer (op het podium) de game live speelde. Daarmee kreeg het theaterpubliek min of meer dezelfde immersieve ervaring die gamers ook hebben. De voorstelling ging vorig jaar met succes op tournee door Engeland. Dit jaar staat hij op het Holland Festival voor het eerst buiten Engeland. 

De game is speciaal voor de voorstelling aangepast  en zal tijdens de uitvoering gespeeld worden door schrijver en game-journalist Thomas McMullan. De muziek wordt door onder meer strijkers en een sopraan ten gehore gebracht en ook de voice-over uit het spel wordt nu live uitgesproken door een acteur. 

Dear Esther heeft de tand des tijds goed doorstaan', zegt Jessica Curry, componist en medeoprichter van The Chinese Room. 'Terugkijkend op het spel, voelden we nog altijd dat enthousiasme. We realiseerden ons dat we iets lieten liggen door het niet live te spelen, omdat het daar nu net zo geschikt voor is.’

Meer

biografieën

The Chinese Room is een Britse gamestudio, opgericht door Dan Pinchbeck en Jessica Curry, en bekend door de ontwikkeling van verschillende walking simulators. Hun Dear Esther (oorspronkelijk 

een aanpassing van de game Half Life 2) was een cult hit in 2009. Het spel werd als remake, ontwikkeld in samenwerking met videogameontwerper Robert Briscoe, in 2013 opnieuw uitgegeven. Dear Esther werd in vijf categorieën genomineerd bij de British Academy Video Games Awards. Een voorstelling gebaseerd op het spel, met live muziek en voice-over, ging in wereldpremière in 2016 in The Barbican in Londen. Ook produceerde het bedrijf onder meer de games Amnesia: A Machinefor Pigs (survival horror) en Everybody's Gone to the Rapture (metafysische thriller). The Chinese Room won ook voor deze games verschillende prijzen. Op dit moment heeft The Chinese Room zijn werkzaamheden tijdelijk stopgezet, om zich te kunnen bezinnen op nieuwe toekomstplannen. 

Jessica Curry is componist en medeoprichter van gamestudio The Chinese Room. Haar werk is gespeeld op uiteenlopende plekken als The Barbican, Sydney Opera House, Great Ormond Street Hospital, MOMI New York, The Royal Opera House, Sage Gateshead and Durham Cathedral. Ze schreef een prijswinnende soundtrack bij de game Dear Esther. Ook schreef ze de soundtracks voor de games Amnesia: A Machine for Pigs en Everybody’s Gone to the Rapture. Curry presenteert een programma over gamemuziek op ClassicFM. In 2016 ging haar grootschalige werk The Durham Hymns (in samenwerking met ‘Poet Laureate’ Carol Ann Duffy) in première in Durham.

Meer

CREDITS

game
The Chinese Room in samenwerking met Little Lost Poly
muziek
Jessica Curry
dirigent
Iain Farrington
gamer
Thomas McMullan
productie
Laura Ducceschi
productiemanager
Kevin Taylor
FOH engineer
Simon Wheeler
AV engineer
Christian Mock
met steun van
Jessica Curry wordt ondersteund door PRS for Music Foundation’s International Showcase Fund
uitvoering
Iain Farrington,
piano
Ferdy Roberts,
verteller
Joanna L’Estrange,
sopraan
Laurence Bush,
elektronica
Chris Worsey,
cello
Rachel Robson,
altviool
Tom Piggott-Smith,
viool
Natalia Bonner,
viool